How to : knit Fair-Isle – Along avec Anna
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How to : knit Fair-Isle

30 January 2017

Fair Isle is a knitting technique that is used to create patterns with multiple colours. This technique owes its name to Fair Island, a tiny island in northern Scotland, part of the Shetland Islands.

Traditionally, for a pattern to qualify as Fair-Isle, it must meet the following criteria:

  • There must be only two colors used on a single row: as you have to carry the yarn that is not used at the back of the work. If you carry more than two yarn on the same row, the fabric at the back may be uneven and too thick. Moreover, most patterns have no more than 7 stitches of the same colour on a row in order to have a regular change between the colour of the pattern and the main colour of the knitting.
  • The pattern must have diagonal lines so that the tension is well distributed. In this way, the work is firm but elastic.
  • Traditionally, fair-isle is knitted in the round, with circular needles and this is more advantageous because this technique is easier, quicker and therefore more effective.
    • As you work with the right side of your knitting in front of you, you can see your pattern all the time.
    • You knit only with “knit” (and not purl), which gives a tension more equal to your knitting
    • Your project is seamless, making the finishes much more beautiful!

* How to read a Fair-Isle pattern?

The patterns are written on a paper with small squares, where each square represents a stitch and each line represents a row. The squares of colours represent the colours of the fair-isle pattern, while the white squares represent the main color of your knitting. The colours to use when and where are always explained in the caption. It is necessary to read the grid starting from the bottom right, where the number 1 is usually written, and knit from right to left. (and from left to right for each row on the wrong side, which is not the case if you knit in the round).

* Which colours should you choose for your Fair-Isle?

  • Choose your yarn colours in natural daylight and start with a bunch of colours you like.
  • Separate into a group of light colours and a group of dark colours.
  • Place each colour group ​​from darker to lighter.
  • Choose three colours from each group: a darker colour, a medium colour and a lighter colour.
  • Select a couple of more pitchy colours that you may want to use as occasional accents and position them to the side.
  • Align your choices next to each other. Is there enough contrast between groups? The darkest colour of the light group should be lighter than the lightest colour of the dark group. Designate one group as pattern colours and the other as background colours.
  • Once your colours are chosen, try them out. Whether in pencil or felt drawings, or with samples. This will give you a better idea of ​​the result.
  • Tip: To check that your colours contrast well enough, you can take pictures of your yarns next to each other and put them in black and white. One colour should be darker than the others.
    • If your fair-isle pattern is mixed with the main colour of the pattern (as on the Lighthouse sweater by Carrie Bostick Hodge), the main colour must really contrast with the colours of the fair-isle, otherwise they will mix. This colour will appear different from the others on your B & W photo.
    • If your fair-isle pattern does not use the main color of the project but another (as on the Riddari sweater), the colour most used in the pattern must really contrast with the others. For example on my project, navy blue really contrasts with light blue and mustard. If I had chosen a lighter color, the colours would have mixed.

* Which technique should I use to knit Fair-Isle?

In knitting there are mainly two techniques very frequently used :

  • English knitting, when you hold your yarn in your right hand
  • Continental knitting when you hold your yarn in your left hand

To knit Fair-Isle, it is therefore interesting to combine these two methods, holding one colour in the left hand and another colour in the right hand. Another technique, more difficult, also consists of holding the two wires in the right hand.

However, if you are not able to perform these two techniques, you can hold your thread in your right hand, and drop it to take the other color every time.

* How to carry your unused yarn at the back of your work?

To carry the yarn that is not knitted at the back of the work, it is necessary to fix it to the one your are knitting. To do this, pass the unused yarn at the back of the work over the yarn that you are going to knit. It is then caught in the stitch, but it does not appear in front.

* Here are some tips to have a good Fair-Isle result

1. Use the same brand of needles for all your project: your tension may change if you switch between bamboo or metal needles.

2. Know that generally, when knitting Fair-Isle, our gauge is often tighter than knitting simple stockinette stitch. Feel free to adjust this using 1/2 larger needle size (or 1 size). This will avoid your Fair-Isle section to be tighter than the rest of your project. Some patterns will mention it, and others not because they assume you already know it. If you do not like the results you have, do not be afraid to undo and start over. If changing the needle size does not work, try changing your tension (either too tight or loose).

3. Always hold the yarn loosely at the back of your work. Tension is what is most important in Fair-Isle : if your work is too pleated, it means that your tension is too tight, and that you run your yarn too tightly at the back. It is better to have a tension a little too loose rather than too tight. When a knit has a good tension, it must be easily stretchable, without holes. It should have the same tension everywhere, with the yarn running at the back, in straight lines.

The tension is too tight and the Fair-Isle is not stretchable 

Yarn at the back has been carried to tight 

Good tension : yarn at the back is not too tight and the work is stretchable and net 

4. Whatever technique you choose: one thread in each hand, two threads in your right hand, or just holding one at a time in the left hand (stranding), the goal is that you are comfortable to knit.

5. When knitting two yarns, be careful to always keep a colour on top, and a colour underneath, and take them that way all the time. That way your balls will not get tangled.

6. When you knit in two colours, one colour will appear more than the other one. When a background colour and pattern colour are worked in the same row, the lines in a color will appear larger, more dominant, than the other colour. More specifically, it is the yarn that passes under the other one that will appear the most. The yarn that covers the other one will be less perceptible, or non-dominant. So choose the colour that you want to be seen more, and knit it under. If you knit in continental, take your background colour in the right hand and your dominant colour in the left hand.

7. If one of your yarn is not used until the end of the row, follow it along your main colour. In this way, your knitting will remain the same thickness and you will not notice the difference: do not forget that running a yarn makes the work thicker, so you would see the difference if you only used one color at the back.

8. It is advisable to carry the yarn unused every three stitches and no more, in order to keep a good tension. If your design consists of 2 yellow stitches, then 5 white stitches then 2 yellow stitches, carry your yellow thread after 3 white stitches: if you wait to have to reuse the yellow colour, the thread will run on 5 stitches, which could affect the tension of your knitting.

9. When you need to add a colour in a row, tie a loose knot at the beginning of the row to hang your new colour (even if you will only knit it in a few stitches).

10. For your colours to line up at the beginning of the row : Start your new color, knit a full row, then on the first stitch of the second row of the new colour, lift the stitch from the row below, put it on the left needle and knit two stitches together. (Source Meg Swansen’s Knitting)

11. During your project, you may feel that the result is not very uniform. Know that blocking is a very important finish, especially in Fair-isle. However, it is nevertheless necessary that your knit is elastic as I have already mentioned above.

12. And above all, be proud of yourself even if it does not seem perfect! Fair-isle is a technique that requires quite a lot of training but you will see that by trying a few times,  your knits will be more and more beautiful!

Sources : “Book of fair-isle knitting” by Alice Starmore Meg Swansen’s Knitting TinCanKnits website “Working with Two Yarns” par Beth Brown Reinsel Fearless Fair Isle by Mary Jane Mucklestone (from Interweave Knits)

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  • Reply aufildespoints 30 January 2017 at 11 h 34 min

    Génial !!! Merci merci pour tous ces précieux conseils !!!!

  • Reply Marie Glowing Yogini 30 January 2017 at 12 h 49 min

    Merci pour tous ces conseils !
    J’ai déjà tricoté du jacquard mais je ne fais pas vraiment suivre le fil toutes les 3 mailles… Je tricote avec une couleur dans chaque main et je ne vois pas trop comment croiser les fils sans lâcher le fil de gauche… Tu aurais une astuce ?

    • Reply Le fil d'Anna 6 February 2017 at 14 h 51 min

      C’est une très bonne question .. je ne tricote pas en continental donc je n’ai pas eu ce problème mais je vais essayer de me renseigner pour trouver la réponse!

  • Reply Jessica 31 January 2017 at 11 h 07 min

    Wouah merci pour toutes ces infos! Je ne suis pas du tout débutante au tricot mais jamais eu encore l’audace de me lancer dans le jacquard. Avec tes conseils pointus, je me sens presque prête et plus sereine pour me lancer 🙂

    • Reply Le fil d'Anna 6 February 2017 at 14 h 55 min

      Super Jessica, j’espère que tu te sentiras plus confiante pour te lancer grâce à cet article! Bon tricot!

  • Reply Atelier de Dodey 31 January 2017 at 13 h 32 min

    Merci Anna pour ces vidéos et tout le reste (je suis ton blog depuis un moment et c’est la première fois que j’ose laisser un commentaire). Je débute en tricot et me suis lancée dans une paire de mitaines en jacquard… La première est terminée, mais le résultat n’est pas au top car je n’ai pas bien géré la tension du fil. Avec tes explications, je pense que la deuxième sera mieux réussie.

    • Reply Le fil d'Anna 6 February 2017 at 14 h 58 min

      Merci beaucoup d’avoir pris le temps de me laisser un commentaire! Je suis contente si cet article peut t’aider et j’espère que tu arriveras mieux à gérer ta tension pour ta deuxième mitaine alors 🙂

  • Reply Dalle 31 January 2017 at 16 h 31 min

    Merci beaucoup pour toutes ces explications précises qui très certainement m’aider à l’avenir!!!

  • Reply IsaFutile 31 January 2017 at 16 h 55 min

    Superbe article, très bien écrit et qui donne vraiment envie de s’y mettre. Merci pour tous ces conseils.
    J’ai trop de projets que je veux faire avant mais si je trouve un projet en jacquard qui me plait j’oserai plus me lancer grâce à toi.

    • Reply Le fil d'Anna 6 February 2017 at 15 h 21 min

      Super!!! Je suis contente de pouvoir t’aider!

  • Reply Triple L de Mag / MagTricot 1 February 2017 at 7 h 26 min

    Merci beaucoup pour ton article ! J’aime beaucoup le principe de la technique d’un fil dans chaque main. Je la tenterai…

    • Reply Le fil d'Anna 6 February 2017 at 15 h 03 min

      Alors, l’as tu tentée pour ton Lighthouse finalement?

  • Reply AB 1 February 2017 at 22 h 04 min

    Bonjour Anna et merci pour ces conseils et et pour les vidéos. Si je peux me permettre, j’ai récemment fait un pull jacquard, en rond, et j’ai eu du mal à trouver une bonne technique pour qu’il n’y ai pas de décalage au niveau du changement de rang: ça serait super si tu pouvais nous montrer ta technique en vidéo 🙂 Merci.

    • Reply Le fil d'Anna 6 February 2017 at 15 h 26 min

      Bonjour! Je vais essayer de vous faire ça la semaine prochaine à mon retour de vacances!

  • Reply Vanessa 5 February 2017 at 10 h 09 min

    Merci beaucoup pour cet article détaillé sur le jacquard. J’ai appris énormément de choses et j’ai hâte de pouvoir les mettre en pratique dans mon prochain tricot jacquard. Merci.

  • Reply Caladhiel 5 February 2017 at 23 h 08 min

    Voilà un article que je sauve dans mes favoris immédiatement car il risque de s’avérer très utile dans les prochaines semaines 🙂
    Merci d’avoir pris le temps de le faire et de tourner les vidéos explicatives!

    • Reply Le fil d'Anna 6 February 2017 at 15 h 28 min

      Avec plaisir! J’espère qu’il pourra t’aider!

  • Reply Branches & Buds Pullover – By Sandra's hand 8 February 2017 at 16 h 40 min

    […] Je viens de découvrir ça et si le sujet vous intéresse je vous conseille la vidéo d’Anna alias Le fil à coudre d’Anna sur ce sujet et c’est en […]

  • Reply Barbara/Elpida 10 February 2017 at 22 h 44 min

    Merci beaucoup pour tous ces bons conseils! Je comprends pourquoi mon premier jacquard gondole… 🙂 Le prochain sera mieux! Encore merci!

    • Reply Le fil d'Anna 21 February 2017 at 18 h 31 min

      Avec plaisir Barbara! J’Espère que ton prochain ne gondolera pas!

  • Reply Mari Ohana 23 April 2017 at 8 h 34 min

    Chere Anna
    Comment recevoir le tutorial d un pull comme celui ci?

    merci beaucoup

    • Reply Le fil d'Anna 24 April 2017 at 13 h 04 min

      Bonjour, le pull blanc à motifs jacquard que vous voyez est le patron Riddari et il est payant, en anglais. Je ne suis pas la designer donc je n’ai pas le droit de vous l’envoyer, mais vous pouvez le trouver sur internet en tapant ce nom là.

  • Reply sandra 29 October 2017 at 10 h 32 min

    Bonjour Anna, je suis en train de faire du jacquard et je me sers de ta vidéo, je tricote avec deux couleurs en continental. mais dans ta vidéo tu indiques que la couleur que l’on veut voir le plus doit se mettre dans la main droite mais je viens de lire ton article et tu dis que c’est le fil de la main gauche qui se voit le plus. Est ce que tu peux m’éclairer stp ? Je te remercie !!

    • Reply Anna 29 October 2017 at 10 h 38 min

      Je vais verifier Mais de mémoire j’avais fait une erreur dans la vidéo et c’est bien dans l’article que c’était bon donc dans la main de gauche!

      • Reply sandra 29 October 2017 at 13 h 23 min

        Merci beaucoup! J’ai suivi ta vidéo jusque maintenant, je vais rectifier pour la prochaine partie de jacquard !

      • Reply Alix 3 January 2018 at 16 h 01 min

        Merci pour ta réponse, je voulais justement mettre un commentaire pour poser la question !
        Premier essai en jacquard pour moi donc merci pour tous ces bons conseils. Un peu stressée de savoir si je vais y arriver mais tes réalisations font tellement envie que ça vaut la peine d’essayer !!

  • Reply claudie93 19 January 2018 at 17 h 06 min

    merci pour ce précieux conseil, je voyais de belles choses en jacquard mais je ne me suis jamais osée les faire car cela me paraissait beaucoup trop difficile à faire, mais la avec vos explications je crois que je vais pouvoir commencer ( par un petit bonnet ) , encore merci
    bises et bonne journée

  • Reply Lighthouse Pullover – toute en fouinesse 1 February 2018 at 8 h 30 min

    […] pour avoir un résultat plus uniforme). Anna explique très bien toutes ces techniques dans son article (avec des vidéos à […]

  • Reply vray 19 February 2018 at 21 h 28 min

    Merci pour vos videos pedagogiques
    je vais me lancer dans le jacquard et le modèle que je dispose se tricote en tubulaire et les diminutions se trouvent dans le jacquard du plastron donc ma question je comprends les diminutions mais comment se fait le jacquard des le rang superieur merci beaucoup

  • Reply Naniluce 24 February 2018 at 16 h 58 min

    Merci pour cet excellent article qui regroupe tout ce qu’il faut savoir avant de commencer du jacquard!

  • Reply Le Lighthouse Pullover de Carrie Bostick Hoge - Happy inspirations 30 April 2018 at 17 h 08 min

    […] voulais vraiment me consacrer était le jacquard. Défi relevé donc. Je me suis appuyée sur les vidéos d’Anna de Along avec Anna, faites justement pour le Kal Lighthouse Pullover dont je vous parlais […]

  • Reply Lady Marieke – La TricAuvergnate 10 September 2018 at 13 h 48 min

    […] ce qui concerne le jacquard c’était mon 1er et grâce à l’article sur le blog d’Anna je n’ai eu aucun soucis…J’ai augmenté mes aiguilles […]

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